Noticias del español

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| Sebastián Serrano (El defensor del lector)
El País (Madrid)
Domingo, 14 de mayo del 2006

CIFRAS

[…] Coincidiendo con la avalancha de datos que ofrecen los medios de comunicación durante las operaciones de tráfico, Francisco Manuel Cortines telefoneó desde Santander para alertar sobre la confusión que se da a menudo entre los términos cifra y número. Simplificando, entre el cero y el infinito hay tantos números como se desee, mientras que cifras, en sentido estricto, hay sólo 10, que coinciden con los números comprendidos entre el uno y el nueve, más el cero.


El diccionario de la Real Academia, sin embargo, admite cifra como sinónimo de cantidad (referida a dinero) y, por tanto, como sinónimo de número en ciertos casos. Es correcto, por tanto, escribir «alcanzó la cifra de 10 millones de euros». El uso se ha ampliado más allá del dinero y es común leer, por ejemplo, «la cifra de muertos en accidente», en lugar del «número de muertos».

La confusión advertida por el lector es tan real que, al consultar el Libro de estilo para ver qué establece sobre el tema, pude constatar que afecta al propio libro. La entrada cifra no existe, pero hay todo un capítulo sobre números en el que los términos, en ocasiones, se confunden. El ejemplo más claro: «Las cantidades que puedan expresarse con dos números irán siempre en guarismos». Debería decir «con dos cifras» porque aunque el término cifra pueda sustituir en ocasiones a la palabra número, no es posible hacer la operación inversa.

El Diccionario panhispánico de dudas, aceptado por EL PAÍS como obra de referencia, no deja lugar a dudas sobre el uso de ambos términos. El apartado primero de la entrada números se dedica al «uso de cifras o palabras» y comienza así: «La elección de cifras o de palabras en la escritura de los números depende de varios factores». Más adelante puede leerse: «No es recomendable mezclar en un mismo enunciado números escritos con cifras y números escritos con letras».

A modo de conclusión: aunque los términos cifra y número tengan a veces significados similares, un número puede estar formado y escrito por varias cifras, pero una cifra no puede estar nunca formada o escrita por varios números.

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