Noticias del español

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| María Ángeles Sastre, profesora de Lengua Española en la UVA
www.nortecastilla.es, España
Sábado, 28 de febrero del 2009

UNA PRECISIÓN LÉXICA: LEGAL

Nadie de ustedes dudará de que algo es legal si está establecido o, mejor dicho, prescrito por la ley o tambien si está conforme con ella. Decimos entonces que solamente son válidas las monedas de curso legal y que para hacer la declaración de la renta deben cumplirse unos requisitos legales. El adjetivo antónimo para esta acepción es ilegal: consumo ilegal de drogas, comercio ilegal de animales, detenciones ilegales, etcétera.


El adjetivo legal se aplica también a sustantivos para significar que lo designado por el nombre hace referencia a la ley, a la justicia o al derecho: El fiscal ha emprendido una acción legal contra los estafadores; El club no ha incumplido ninguna normativa legal. Aplicado a algunos nombres genera expresiones con significado propio, casi todas ellas pertenecientes al ámbito del Derecho, como cuerpo legal (compilación de leyes que ofrece cierta extensión), depósito legal (en la legislación española, provisión de cierto número de ejemplares de una obra literaria, musical, etc., con ocasión de su publicación, al centro correspondiente por parte del autor o de sus editores), doctrina legal (jurisprudencia; doctrina que se deduce del conjunto de las sentencias de los tribunales), encaje legal (en México y Venezuela, dinero que los bancos tienen en caja), interés legal (el que, a falta de estipulación previa sobre su cuantía, fija la ley), medicina legal (aplicación de la medicina al asesoramiento pericial de los tribunales), servidumbre legal (la que por ministerio de la ley grava los inmuebles, sin expreso otorgamiento de título para constituirla), o trampa legal (acto ilícito que se cubre con apariencias de legalidad), expresiones todas ellas registradas en la última edición del Diccionario académico (2001; edición electrónica, 2003).

Entre las acepciones de legal, los diccionarios registran, además, la de 'verídico, puntual, fiel y recto en el cumplimiento de las funciones de su cargo'. Obviamente, en este caso sólo podría aplicarse a personas. Más aún: a personas en el ejercicio del cumplimiento de las funciones propias de su cargo ('dignidad, empleo, oficio'). Y una puntualización más: a personas que desempeñan u ocupan un cargo. Por tanto, según esta acepción, podemos decir que un policía, un ministro, un director, un presidente, un jefe de personal, un encargado, un juez, etcétera son legales cuando cumplen las funciones que, según su cargo, tienen encomendadas. Pero ¿qué quiere decir exactamente el Diccionario académico con 'verídico', 'puntual', 'fiel' y 'recto'?

Si revisamos las acepciones de 'verídico', el Diccionario académico registra 'que dice verdad' o 'que la incluye'; otros diccionarios, como el Diccionario de uso del español de América y España (2003), 'que se ajusta a la verdad' o 'que parece verdadero o que es creíble'. De todas ellas, ¿con cuál nos quedamos para aplicarla a una persona?

Algo parecido sucede con 'puntual'. Las cuatro primeras acepciones del Diccionario de la RAE podrían aplicarse a personas: 1. Pronto, diligente, exacto en hacer las cosas a su tiempo y sin dilatarlas; 2. Indubitable, cierto; 3. Conforme, conveniente, adecuado; 4. Que llega a un lugar o parte de él a la hora convenida. ¿Cuál habremos de elegir para el caso que nos ocupa?

Con respecto a 'fiel', parece que la primera acepción del Diccionario es la más oportuna aplicada a una persona: 'Que guarda fe, o es constante en sus afectos, en el cumplimiento de sus obligaciones y no defrauda la confianza depositada en él'.

¿Y qué decir de 'recto'? Creo que la cuarta acepción ('justo, severo e intachable en su conducta') es la idónea para referirse a una persona que se comporta de manera justa o firme y no se aparta nunca de su deber o de una determinada norma de conducta.

Por tanto, en lo que atañe a la tercera acepción del adjetivo 'legal' en el Diccionario académico, hay razones para concluir que existe bastante imprecisión en la definición. Sobran 'verídico' y, tal vez, 'puntual', a no ser que se incluyera entre las acepciones de 'puntual' la de 'que no falla en el cumplimiento de una obligación'.

El Diccionario registra una cuarta acepción de 'legal', que algunas gramáticas y manuales de estilo tildan de inapropiada. Me refiero a la de 'leal o formal en su comportamiento'.

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