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| Clarín.com, Argentina

El número de plantas bajó de 1 millón a 400 000

Depuraron la lista que las catalogaba y descubrieron que había muchas que estaban repetidas.

Más de 600.000 plantas han sido eliminadas del Diccionario de la vida, pero no por haberse extinguido sino por estar repetidas. El tomate, por ejemplo, estaba registrado con 790 nombres diferentes. Y el roble y sus variedades tenían cerca de 600 denominaciones.

La depuración de la lista —tarea que llevó tres años— fue la demanda más urgente de los 193 Estados firmantes de la Convención sobre Biodiversidad, en el 2002. Había acuerdo en que, sin un catálogo real, sería imposible saber cuántas especies están amenazadas, ni cuán eficaces son los esfuerzos de los conservacionistas para protegerlas.

Durante siglos, los botánicos de diferentes continentes fueron recopilando y nombrando «nuevas» plantas, sin chequear si ya estaban inventariadas. El resultado fue un inventario de más de un millón de especies de plantas con flores.

Los científicos venían advirtiendo que muchas especies estaban duplicadas, pero no se sabía exactamente cuántas . Ahora, tras esta «limpieza» realizada por especialistas de Gran Bretaña y Estados Unidos, el registro quedó reducido a unos 400.000 nombres.

«En promedio, una planta podría tener entre dos o tres nombres, lo que no parece un problema; pero si alguien está buscando información sobre una planta, podría no hallar nada, porque está buscando sólo por un nombre», explicó al diario británico The Guardian Alan Paton, conservador del herbario de los Jardines Botánicos Reales de Kew, cerca de Londres.

«Esto es aún más crítico para las plantas útiles económicamente —agregó Paton—: como son más utilizadas, tienen más nombres».

Buena parte de la tarea del grupo de estudio consistió en tamizar y clasificar diferentes nombres adjudicados a una misma especie. Esto ocurrió porque los científicos no tenían conocimiento de que otros colegas o competidores ya habían descrito esa planta en una revista científica; o bien por la confusión provocada por los distintos tamaños de las hojas en climas diferentes.

En algunos otros casos, plantas que se creía que eran una sola, terminaron siendo clasificadas como especies distintas, cuando investigaciones posteriores revelaron sus diferencias, entre ellas el ADN.

En el reino vegetal existen también unas 15.000 especies de helechos; unas 1.000 gimnospermas, entre ellas las coníferas; y unos 23.000 tipos de musgos. Para comparar, la ciencia ha relevado un millón de especies de insectos, 28.000 especies de peces, 10.000 aves y 5.400 mamíferos.

El nuevo inventario, sin repeticiones, estará disponible en Internet dentro de un mes.

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